Department of English

Faculty of Arts, Chulalongkorn University


The History Teacher


Billy Collins

(1941– )


Trying to protect his students' innocence

he told them the Ice Age was really just
the Chilly Age, a period of a million years
when everyone had to wear sweaters.
And the Stone Age became the Gravel Age, 5
named after the long driveways of the time.
The Spanish Inquisition was nothing more
than an outbreak of questions such as
"How far is it from here to Madrid?"
"What do you call the matador's hat?" 10
The War of the Roses took place in a garden,
and the Enola Gay dropped one tiny atom on Japan.
The children would leave his classroom
for the playground to torment the weak
and the smart, 15
mussing up their hair and breaking their glasses,
while he gathered up his notes and walked home
past flower beds and white picket fences,
wondering if they would believe that soldiers
in the Boer War told long, rambling stories 20
designed to make the enemy nod off.




Sample Student Reading Responses to Billy Collins’s poem “The History Teacher”

Response 1:






Name Last Name

2202235 Reading and Analysis for the Study of English Literature

Acharn Puckpan Tipayamontri

January 4, 2010

Reading Response














Billy Collins



What is a teacher?: What do we think is the ideal teacher?  How are teachers supposed to teach?  How does this history teacher teach?  What does he teach?


Read the following excerpt from Dr. Woraphat Phucharoen's blog that gives one definition of what a teacher is and think about the role of the history teacher in Collins's poem.  How does Collins's teacher see his relationship toward his students?


1) ท่านเป็น กระบวนกร: ซึ่งคำว่า กระบวนกรนี้ หมายถึง facilitator คือ คนที่ ยั่ว แหย่ ผลัก ไล่ (จนไปถึงขั้น “ถีบ”) ผู้เรียน ให้ผ่านกระบวนการเรียนรู้ ... คนที่คิดคำว่ากระบวนกร น่าจะเป็น คุณณัฐรส วังวิญญู หลานท่านอาจารย์วิศิษย์ วังวิญญู

เอาคำว่า กระบวนการ (เรียนรู้) มาผสม กับคำว่า “กร” เช่น วิทยา + กร = วิทยากร เกษตร + กร = เกษตรกร เป็นต้น

กระบวนการ ที่ผมว่านี้ คือ กระบวนการเรียนรู้ จะเป็นแบบ เชิงประจักษ์ (action learning) แบบสร้างองค์ความรู้เอง (constructionism) แบบวงจรโนนากะ (Nonaka learning cycle) ก็ได้ ทั้งนั้น

นักเรียนรู้ และ พี่เลี้ยง (facilitator) หลายๆ ท่าน ที่ผมพาไปอยู่ ไปเรียนรู้ ที่ มหาชีวาลัยอิสานของครูบาฯ กลับมาเล่าให้ผมฟังว่า ครูบาฯ มี วิธีการอันแยบยล ทำให้ พวกเขา สนุกที่จะเรียน พร้อมที่จะให้เมื่อถาม แต่ ไม่ใช่ ยัดให้โดยไม่ได้ถาม พวกเขาผ่านกระบวนการเรียนรู้แบบสนุกสนาน เฮฮา (ศาสตร์) ตั้งแต่ “คุย คิด คลิก คลำ” (หน้าต่างทั้ง 4 ของ โนนากะ)

กระบวนกร ย่อม จัดเตรียมเวที หรือ พื้นที่ หรือ ให้โอกาส (ภาษาญี่ปุ่น เรียกว่า ba) เตรียมกระบวนการให้ผู้เรียนได้ปะทะโลกความเป็นจริง (real world) ด้วยตนเอง ค้นพบเอง .......นี่แหละ tacit knowledge คือ เรียนรู้ ค้นพบ ผ่านการลงมือทำจริง ครูบาฯ ท่านไม่เหมือน ครูที่ แย่งการปะทะ real world ไปจากผู้เรียน

(Source: เรียนครูบาฯ ขอส่งการบ้าน บันทึกเฮฮาศาสตร์)


What is history?: Is history the same as reality?


Discrepancy: What misinformation do you find the teacher telling students?  What is the difference between the Ice Age as people understand it and "the Chilly Age" described by the history teacher?  What about discrepancies in other pairs?  What aspects of the event or period have been distorted in the "telling"?


Methods: What method(s) does the history teacher use in teaching?  What method(s) does he use in "Trying to protect his students' innocence"?  What method(s) do the children use in "tormenting" others on the playground?  What methods of doing things are mentioned in the "history" that the teacher tells the students?  How effective are these methods?  What methods might you use if you were trying to do the same thing?


The Poem's Structure and Form: Why is "and the smart" set apart as a line on its own?  What meaning do you find in the stanzas being grouped the way they are?  How does enjambment affect the reading of the poem?


Poem Notes

From Sailing Alone Around the Room: New and Selected Poems. New York: Random House, 2002.


Home  |  

Last updated March 17, 2010